Una creatura un tempo venerata come un dio potrebbe presto tornare nel sud-ovest degli Stati Uniti

I giaguari sono i unica specie di grandi felini presenti nel continente americano. Si estendono fino all’Argentina e una volta vagavano fino al Grand Canyon negli Stati Uniti. Oggi la popolazione riproduttiva più settentrionale si trova nello stato messicano nordoccidentale di Sonora, appena a sud del confine con l’Arizona.

Nelle Americhe, il giaguaro è stato a lungo un’icona e un simbolo di potere e connessione al mondo spirituale nella mitologia, nelle filosofie, nella cultura e nell’arte. I giaguari sono predatori all’apice con diete diverse che includono più di 85 diverse specie di prede. Questo conferisce loro un ruolo specifico ma di primo piano in ogni ecosistema in cui si trovano.

L’Unione internazionale per la conservazione della natura classifica i giaguari come “quasi minacciati”, con stime della popolazione totale comprese tra 64.000 e 173.000. Ma le prove mostrano che le popolazioni locali in tutto il continente stanno diminuendo a tassi allarmanti. La gamma totale dei giaguari si è ridotta di oltre la metà negli ultimi 70 anni, principalmente a causa della caccia e della perdita dell’habitat.

I giaguari potrebbero tornare nel sud-ovest degli Stati Uniti? Alcuni esperti pensano che sia possibile. I giaguari delle popolazioni meridionali del Messico potrebbero ricolonizzare i loro ex territori in Arizona e New Mexico, oppure gli esseri umani potrebbero reintrodurli lì.

Gamma attuale di giaguari in Messico (zone verdi). I punti rappresentano gli avvistamenti e i numeri indicano le regioni di conservazione del giaguaro.Ceballos et al., 2021

Studiamo la biodiversità e la conservazione della fauna selvatica nelle terre di confine tra Stati Uniti e Messico e abbiamo documentato i movimenti del giaguaro vicino al confine. Dalla nostra ricerca, sappiamo che ci sono solo due corridoi principali nelle terre di confine occidentali che i giaguari potrebbero usare per entrare negli Stati Uniti

A nostro avviso, il mantenimento di questi corridoi è fondamentale per collegare habitat frammentati per giaguari e altri mammiferi, come orsi neri, puma, ocelot e lupi messicani. L’aumento della connettività, che collega piccoli appezzamenti di habitat a reti più grandi, è una strategia chiave per la conservazione di animali di grandi dimensioni che si estendono su vaste aree e per il mantenimento di comunità ecologiche funzionali.

Giaguari in Nord America

L’ambiente arido del sud-ovest americano ha naturalmente limitato la distribuzione dei giaguari in Nord America. Una volta che questi gatti erano i principali predatori negli ecosistemi forestali del sud-ovest degli Stati Uniti, i programmi di controllo dei predatori e la caccia hanno decimato le loro popolazioni nel XIX e all’inizio del XX secolo. L’ultima femmina di giaguaro negli Stati Uniti fu uccisa in Arizona nel 1949.

Nel 1996 una guida all’aperto e un cacciatore hanno fotografato un giaguaro maschio nelle montagne del Peloncillo, nel sud-est dell’Arizona. Da quella data sono stati identificati altri giaguari, ma non sono state segnalate femmine o cuccioli.

Al contrario, è noto che i giaguari sono presenti nell’angolo nord-est dello stato di Sonora in Messico. Qui il torrente Cajon Bonito, che scorre dal versante occidentale della catena montuosa del San Luis nel Continental Divide, sostiene giaguari e altri grandi animali, tra cui orsi neri, castori americani e ocelot.

El Bonito, un giaguaro che vive nelle terre di confine tra il Messico e gli Stati Uniti, utilizzando l’area di Cajon Bonito nel nord-est di Sonora.

Per due decenni le terre che circondano il torrente sono state oggetto di un programma di restauro gestito da Cuenca Los Ojos, un’organizzazione no-profit che opera per proteggere e ripristinare la terra su entrambi i lati del confine. Ora fanno parte di un programma di aree protette volontarie nell’ambito del sistema delle aree naturali protette del Messico.

A est, la Riserva della Biosfera di Janos comprende un habitat per i giaguari. A nord e a sud, una combinazione di ranch dedicati alla conservazione e aree naturali protette fornisce la connettività dell’habitat di cui i giaguari hanno bisogno per spostarsi tra il Messico e gli Stati Uniti

Attraversare il confine

Nel 2021 abbiamo filmato un giovane giaguaro che abbiamo chiamato El Bonito in roaming nelle terre di confine tra Stati Uniti e Messico. Ogni singolo giaguaro ha un modello unico di macchie sulla sua pelle; quando abbiamo acquisito i video di entrambi i fianchi del gatto, ci siamo resi conto che in realtà stavamo vedendo due giaguari nella nostra area di studio.

Abbiamo soprannominato il secondo giaguaro Valerio. Ultimamente, è stato avvistato più frequentemente di El Bonito nell’area del torrente Cajon Bonito.

Dopo El Bonito, un secondo giaguaro maschio è apparso nelle nostre trappole fotografiche nelle terre di confine tra Sonora e Arizona. Lo abbiamo soprannominato Valerio.

I giaguari maschi devono disperdersi man mano che diventano adulti per trovare territori disponibili e potenziali compagni. Le femmine tendono ad occupare aree vicino a dove sono nate, un modello comune tra i mammiferi. La dimensione del territorio di una femmina di giaguaro dipende dall’abbondanza delle prede e dalla disponibilità di un riparo. I maschi giaguaro viaggeranno attraverso diversi home range femminili per aumentare le loro opportunità di accoppiamento, quindi gli home range dei maschi possono misurare da circa 15 a 400 miglia quadrate (da 35 a 1.000 chilometri quadrati).

El Bonito e Valerio erano giovani quando li abbiamo registrati per la prima volta. Abbiamo filmato Valerio per la prima volta nel nostro sito di studio nel gennaio 2021. Da allora, entrambi i gatti hanno utilizzato il ruscello come corridoio. Video recenti mostrano Valerio che strofina la guancia su un albero caduto, il che suggerisce che stia stabilendo un territorio in questa zona di confine.

Nel nostro sito di studio, abbiamo registrato entrambi i giaguari a sole 2 miglia (3 chilometri) a sud del confine tra Stati Uniti e Messico. A nord di questo sito si trova il Guadalupe Canyon, un corridoio naturale nelle montagne del Peloncillo che si snoda negli Stati Uniti al confine tra l’Arizona e il New Mexico.

Nel 2021 il muro di confine è stato costruito attraverso il Guadalupe Canyon, fermandosi sulla linea Arizona-New Mexico. La parte del New Mexico delle catene montuose del Peloncillo e del San Luis rimane aperta.

Costruzione del muro di confine a Guadalupe Canyon, Arizona, guardando a sud verso il Messico, 9 dicembre 2020.AP Photo/Matt York

Le agenzie governative statunitensi e messicane e le organizzazioni di conservazione stanno lavorando insieme per ripristinare le specie occidentali sull’orlo dell’estinzione. Le crescenti popolazioni di lupi messicani, furetti dai piedi neri, condor della California e bisonti offrono la speranza che la guarigione sia possibile anche per i giaguari.

Secondo uno studio del 2021, la popolazione di giaguari in Messico è aumentata negli ultimi dieci anni e ora è stimata in 4.800. Con l’aumento del numero di giaguari a Sonora, aumentano anche le possibilità che le femmine possano raggiungere il confine e potenzialmente accoppiarsi con i giaguari maschi che abbiamo documentato lì.

La perdita di habitat e le uccisioni illegali sono ancora le principali minacce per i giaguari nel nord del Messico. La creazione di aree naturali protette che potrebbero supportare le popolazioni riproduttive e offrire percorsi per l’espansione verso nord aiuterebbe ad accelerare la ricolonizzazione naturale dei giaguari negli Stati Uniti Molteplici istituzioni e progetti di ricerca scientifica hanno evidenziato la necessità di mantenere aperti i corridoi naturali per mantenere l’habitat per diverse comunità di piante e animali.

Veduta delle montagne del Peloncillo, un corridoio ancora aperto per i movimenti della fauna selvatica tra il Messico e gli Stati Uniti La foto è stata scattata nelle terre di confine messicane guardando a nord nel New Mexico.Ganesh Marino

Oltre ai giaguari, le nostre fototrappole hanno identificato altre 28 specie di mammiferi, tra cui ocelot, puma e orsi neri. Tutti questi animali hanno almeno bisogno di paesaggi collegati se vogliono sopravvivere a lungo termine.

A nostro avviso, consentire ai giaguari di ricolonizzare naturalmente habitat adatti negli Stati Uniti è un’opportunità unica per promuovere il movimento degli animali nelle terre di confine. Mantenere questi paesaggi collegati andrà a beneficio di tutte le specie in questa regione ecologicamente unica che funge da fonte e sentiero per la fauna selvatica.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su La conversazione di Ganesh Marin all’Università dell’Arizona e John Koprowski all’Università del Wyoming. Leggi l’articolo originale qui.

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