“Porta” su Marte? Uno scienziato planetario spiega cosa vedi veramente

Gli appassionati si sono illuminati social media di recente con immagini di quella che sembrava essere una “porta” su una collina su Marte. Era, si chiedevano alcuni, la prova che il Pianeta Rosso potesse essere, o essere stato, abitato da alieni?

La “porta” è stata fotografata dal rover Curiosity della NASA il 7 maggio alle pendici del Monte Sharp, il massiccio centrale all’interno del cratere Gale, dove è atterrato nel 2012. Descritta su un sito web come una “porta della tomba faraonica” a causa della sua somiglianza con alcuni resti dell’antico Egitto, è, infatti, alto solo un piede.

È difficile individuare il mosaico di immagini panoramiche del pendio soprastante, ma salta all’occhio se vedi il singolo fotogramma in cui si trova, come si vede sotto. Sembra una porta finché non ti rendi conto di quanto sia piccola. E se aumenti il ​​contrasto nelle parti scure dell’immagine, l’immagine rivela quasi una solida parete rocciosa sul retro dell’interno in ombra. Quindi, come una porta nelle cave colline di Marte, non porta molto lontano.

Immagine della telecamera Raw Curiosity centrata sulla “porta”.NASA/JPL-Caltech/MSSS

Cosa ha creato la “porta” su Marte?

Nessuno con anche una piccola esperienza geologica rischia di confondere la caratteristica come una “porta”. Un geologo noterebbe i ripetuti strati di arenaria sottili e leggermente inclinati che compongono l’intera parete rocciosa e si aspetterebbe immediatamente di guardare i resti erosi di dune di sabbia indurite. Questi un tempo coprivano i sedimenti di torrenti e laghi che Curiosity ha esaminato in precedenza nella sua graduale salita attraverso gli strati di roccia sedimentaria che compongono il Monte Sharp.

Un geologo individuerebbe anche le fessure ripide e abbastanza diritte che corrono lungo la parete rocciosa e le riconoscerebbe come “giunti”. Si tratta di fratture che tipicamente si aprono quando il peso degli strati rocciosi sovrastanti viene rimosso dall’erosione.

C’è un giunto particolarmente evidente a sinistra dell’immagine della “porta”, ma se ne possono distinguere molti altri, incluso uno che forma il muro liscio che si allinea con il lato sinistro della “porta” stessa. C’è un altro giunto che forma il lato destro della caratteristica.

L’immagine grezza con linee rosse aggiunte per mostrare alcune delle articolazioni.Nasa/JPL-Caltech/MSSS

L’intero pendio è stato eroso indietro. La “porta” è semplicemente un luogo dove il vento ha potuto raschiare un po’ più efficacemente la sabbia e la polvere poco consolidate dalla parete rocciosa in un’area delimitata dai giunti su entrambi i lati. La base di un letto di arenaria sovrastante è l ‘”architrave della porta” e la sommità inclinata di un letto di arenaria forma la leggera rampa che conduce alla porta.

Artefatti su Marte?

Non ci vuole molta ricerca su Internet per trovare immagini scattate da rover su Marte che mostrano formazioni rocciose che assomigliano ad altri oggetti familiari, anche se tutti sono inverosimilemente fuori posto. Non dovremmo sorprenderci che alcune delle innumerevoli rocce su Marte abbiano forme strane perché molte sono state sabbiate dall’erosione del vento per miliardi di anni.

Un mucchio di pietre spazzate via dal vento su Marte. Uno nel mezzo sembra un femore da questa angolazione.Nasa/JPL-Caltech/MSSS

Oltre a “porte” e frammenti di “hardware” che vanno da “navi spaziali” distrutte e un “motore a reazione” a singoli oggetti di “posate”, le immagini hanno anche catturato “piramidi”, numerose “teste umanoidi”, “dinosauri”, vari “ossa” e persino uno “scoiattolo”.

Solo alcuni di questi strani oggetti sono reali, e quelli sono tutta la spazzatura che gli umani ci mettono. Gli altri perdono la loro particolarità visiva se visti da una distanza più ravvicinata o da una prospettiva diversa.

Un autentico artefatto alieno su Marte: il guscio posteriore del lander Perseverance, gettato via prima dell’atterraggio.NASA/JPL-Caltech

Perché vediamo oggetti familiari nello spazio?

“Vedere” il familiare anche quando non c’è è un fenomeno chiamato pareidolia. Questo denota cosa succede quando vedi dei volti nel motivo casuale della tua carta da parati, che sbirciano dalle venature del pavimento in legno o tra le nuvole.

Quest’ultimo, ad esempio, è ciò che sta facendo arrabbiare Giove nell’immagine qui sotto.

Giove sembra arrabbiato, ripreso da JunoCam della NASA il 19 maggio 2017.NASAJPL-Caltech/SwRI/MSSS/Jason Major

Oggetti apparentemente misteriosi non si trovano solo su Marte. Nel dicembre 2021, il rover cinese Chang’e 4, che stava ancora facendo grandi cose sul lato opposto della luna più di tre anni dopo l’atterraggio, ha individuato un oggetto “a forma di capanna” a 80 metri di distanza.

Si è debitamente avvicinato e ha rivelato che si trattava solo di un masso, presumibilmente espulso da un vicino cratere da impatto. Alcuni dicono che assomigli a un coniglio accovacciato, ma dubito che qualcuno affermi che sia stato scolpito dagli alieni.

Vista in lontananza dal rover Chang’e 4 che mostra la roccia simile a una capanna a 80 metri di distanza, oltre a una vista ravvicinata quando è arrivata lì.CNSA/CLEP

Uno degli esempi più famosi e più grandi di pareidolia è la Nebulosa Testa di Cavallo. Questa è una vasta nuvola cosmica di gas e polvere all’interno della quale si stanno formando interi sistemi stellari. Un’immagine raccolta nella parte destra dello spettro e con un tempo di esposizione appropriato mostra una forma che la maggior parte delle persone riconoscerebbe come una testa di cavallo. Spostare le lunghezze d’onda (cosa che possiamo fare) o guardarla da una direzione diversa (cosa che non possiamo), e la forma riconoscibile svanirà.

La Nebulosa Testa di Cavallo di Orione è rappresentata nella parte visibile dello spettro.ESO

Sulla Terra, gli scalatori in alto sul Great Gable, una montagna in Cumbria, nel Regno Unito, cercano spesso Cat Rock, altrimenti noto come Sphinx Rock. Visto dal basso, sembra un gatto seduto, e visto di lato, ricorda il profilo della testa della Sfinge. Per quanto ne so, tutti lo accettano come un colpo di fortuna e nessuno lo sostiene come prova che gli alieni abbiano lasciato indizi sul paesaggio durante le loro visite sulla Terra. Mi colpisce il motivo per cui le persone si ostinano a fare tali affermazioni per formazioni rocciose flukey su Marte.

In definitiva, anche se generalmente puoi credere ai tuoi occhi, dovresti essere cauto nel credere all’interpretazione del tuo cervello di ciò che i tuoi occhi vedono.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su La conversazione di David Rothery alla Open University. Leggi l’articolo originale qui.

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