Nuovi indizi fossili suggeriscono che la vita nell’universo è più abbondante di quanto pensiamo

Su uno sperone di roccia vulcanica e sedimentaria esposta sulle coste orientali della Baia di Hudson nel Quebec settentrionale, i ricercatori hanno scoperto quelle che potrebbero essere le prime forme di vita fossilizzate mai scoperte. Questi antenati microbici vissero tra 3,75 e 4,28 miliardi di anni fa, solo 300 milioni di anni dopo la formazione della Terra stessa, un battito di ciglia nelle scale temporali geologiche. Se la vita si è sviluppata così rapidamente sulla Terra, ciò suggerisce che l’abiogenesi – il processo mediante il quale la materia non vivente diventa un organismo vivente – è potenzialmente “facile” da raggiungere e la vita nell’universo potrebbe essere più comune di quanto pensassimo.

L’evidenza di queste prime forme di vita viene dalla Nuvvuagittuq Supracrustal Belt, uno sperone roccioso che un tempo era profondo sotto l’oceano vicino a un sistema di prese d’aria idrotermali. Da allora la Cintura è risalita in superficie, dopo molti millenni di cambiamenti geologici e attività tettoniche. Nel 2017, i ricercatori hanno scoperto minuscoli filamenti nella cintura che sembravano essere stati prodotti da batteri, ma le prove non erano conclusive. Non potevano escludere processi chimici che potrebbero creare modelli simili nella roccia.

Da allora, il team ha esaminato i campioni della Cintura con maggiore attenzione e questo mese ha pubblicato un nuovo documento La scienza avanza rafforzando il caso per la vita. Non solo hanno trovato più esempi di filamenti, sfere e tubi come quelli descritti inizialmente nel 2017, ma hanno anche trovato una struttura più grande e complessa, a forma di “albero” con rami paralleli, che difficilmente avrà un spiegazione chimica.

La nuova ricerca non solo suggerisce un’origine biologica per i fossili, ma suggerisce anche una precoce diversità, con forme di vita che ottengono energia da diverse fonti. I sottoprodotti chimici mineralizzati nella roccia suggeriscono che i microbi nella Cintura vivevano di ferro, zolfo e forse anidride carbonica e luce, una forma di fotosintesi.

L’autore principale Dominic Papineau spiega che “usando molte diverse linee di prova, il nostro studio suggerisce fortemente che un certo numero di diversi tipi di batteri esistessero sulla Terra tra 3,75 e 4,28 miliardi di anni fa”.

Per escludere spiegazioni geologiche e chimiche per i fossili, il team ha sottoposto i campioni a vari test. Osservando al microscopio fette sottilissime della roccia, hanno determinato che i filamenti sono meglio conservati nel quarzo fine, che è meno suscettibile al cambiamento metamorfico rispetto al quarzo grezzo. Ciò suggerisce che i filamenti non sono stati creati attraverso il metamorfismo (il riscaldamento e la spremitura della roccia). Allo stesso modo, hanno esaminato i livelli degli elementi delle terre rare nella Cintura e li hanno confrontati con formazioni rocciose di età simile in altre parti del mondo, per datare con maggiore precisione il sito e confermare che i fossili erano davvero antichi come sembrano.

Dopo aver completato questo attento programma di analisi, il team ritiene che gli organismi viventi siano la spiegazione più probabile per i filamenti nella cintura, ma c’è sempre spazio per l’incertezza. Resta la possibilità che i “fossili” si siano formati attraverso processi non viventi.

I ricercatori sono fiduciosi che, anche se sono abiotici, “potrebbero comunque indicare forme prebiotiche complesse sulla Terra primordiale”.

La scoperta ha implicazioni potenzialmente sostanziali per la ricerca della vita in altre parti del Sistema Solare. Significa che nelle giuste condizioni, la vita può formarsi molto velocemente e potrebbe essere ovunque. Ma non devi credermi sulla parola.

Il documento stesso conclude che se “sono necessarie solo poche centinaia di milioni di anni affinché la vita si evolva a un livello organizzato su un pianeta abitabile primordiale … tali ecosistemi microbici potrebbero esistere su altre superfici planetarie dove l’acqua liquida ha interagito con rocce vulcaniche e … vita extraterrestre potrebbe essere più diffuso di quanto si pensasse in precedenza”.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su Universo oggi di Scott Alan Johnson. Leggi l’articolo originale qui.

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