Nuove tute spaziali per Moonwalker | Volta

Nnessuno l’avrebbe saputo se avessi toccato l’abito da passeggio lunare di Neil Armstrong nel 2018. Non avrei dovuto toccarlo, anzi, mi era proibito toccarlo, ma ragazzo, avrei potuto farlo.

Ero nel laboratorio di restauro presso l’estensione Udvar-Hazy del National Air and Space Museum fuori Washington, DC, e la tuta veniva montata su una nuova armatura simile a un manichino che l’avrebbe aiutata a sostenerla e preservarla per l’esposizione in preparazione per il 50° anniversario dello sbarco sulla luna dell’Apollo 11 l’anno successivo. A un certo punto rimasi solo – solo il vestito e io in mezzo alla stanza – e mi inginocchiai per esaminare gli stivali che avevano fatto quei celebri piccoli passi mezzo secolo prima. La tentazione di allungare la mano e sfiorarne uno con un dito era schiacciante, ma non potevo farlo. L’abito aveva la sensazione di un manufatto religioso; toccarlo sembrava una profanazione.

Dodici di queste tute che sono state usate dai moonwalker sono in circolazione in tutto il mondo, e presto ce ne saranno altre, non nei musei, ma in servizio effettivo durante le passeggiate spaziali al di fuori della Stazione Spaziale Internazionale (ISS), così come sulla luna, e alla fine Marte. Questa settimana, come riportato dalla NASA e altri, l’agenzia spaziale ha assegnato contratti per un valore massimo combinato di 3,5 miliardi di dollari alla Axiom Aerospace con sede a Houston e alla Collins Aerospace con sede nella Carolina del Nord per competere per sviluppare la prossima generazione di cosiddette unità di mobilità extraveicolare (EMU)— Parla la NASA per le tute spaziali. Una o entrambe le società potrebbero produrre tute che soddisfano l’approvazione della NASA ed entrare in servizio. Ad ogni modo, i contratti arrivano appena in tempo (o con alcune misure, con anni di ritardo).

Le tute attualmente utilizzate per le passeggiate spaziali a bordo della ISS sono vecchie quanto la stazione stessa, vale a dire più di due decenni, e mostrano segni di usura pericolosa. A marzo, ad esempio, si è verificata una piccola perdita d’acqua in una tuta durante una passeggiata spaziale che avrebbe potuto minacciare l’astronauta Matthias Maurer di annegare nello spazio, come quasi successe all’astronauta italiano Luca Parmitano nel 2013 quando una perdita più grave gli fece riempire il casco a metà con acqua.

Le nuove tute peseranno 158 kg (350 libbre) sulla Terra, ma nulla nell’ambiente a G zero al di fuori della stazione spaziale e 26 kg (poco più di 57 libbre) sulla superficie della luna. Probabilmente verranno in due versioni. La varietà lunare sarà dotata di un design più flessibile che faciliterà la deambulazione e le inevitabili cadute e rialzamenti necessari per spostarsi sulla luna. Il tipo utilizzato nelle passeggiate spaziali al di fuori della ISS non richiederà la stessa flessibilità.

“I requisiti fissati per una tuta in orbita bassa sulla stazione spaziale e una tuta sulla superficie lunare [are] non significativamente diverso, in particolare per il sistema di supporto vitale”, ha detto Lara Kearney, manager del programma delle tute spaziali presso il Johnson Space Center della NASA Volo spaziale ora. “Le differenze stanno davvero nell’indumento a pressione [the innermost layer of the suit]—la differenza tra essere a gravità zero sulla stazione spaziale e dover camminare sulla luna, dove hai bisogno di tutta la mobilità.

Qualsiasi tuta che verrà indossata sulla luna deve anche essere più robusta di una tuta da passeggio spaziale, per resistere ai danni della polvere fine e abrasiva che copre la superficie lunare. Ciò è particolarmente vero dal momento che gli esploratori del 21° secolo trascorreranno molto più tempo sulla luna rispetto ai tre giorni massimi trascorsi dagli equipaggi dell’Apollo.

La NASA sta stanziando i fondi iniziali per le tute, ma come per tante altre cose nel settore spaziale sempre più privatizzato, non le possiederà. Piuttosto, spetterà ad Axiom e Collins progettarli, costruirli e poi noleggiarli all’agenzia spaziale e a qualsiasi altro cliente pagante con occhi sulle passeggiate nello spazio o sul raggiungimento di altri mondi. Il prossimo grande passo sulla superficie della luna sarà, in un certo senso, compiuto in uno smoking in affitto. Per quanto riguarda quando ciò accadrà effettivamente, la NASA afferma che il grande momento potrebbe verificarsi già nel 2025.

Questa storia è apparsa originariamente su TIME Space, la nostra newsletter settimanale che copre tutto ciò che riguarda lo spazio. Puoi iscriverti qui.

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