La ricerca sugli smartwatch che rilevano il COVID non ha ancora avuto successo

Nei primi giorni della pandemia di COVID-19, i sostenitori degli smartwatch e le aziende di tecnologia indossabile pensavano che i dispositivi potessero aiutare con il rilevamento delle malattie. Volevano segnalare le persone che potrebbero essere malate della malattia usando cose come la frequenza cardiaca e i livelli di ossigeno. La strategia potrebbe essere ancora un modo ragionevole per tenere traccia della malattia, ma due anni dopo, la promessa non è andata a buon fine: la ricerca è ancora sottosviluppata, secondo una nuova recensione pubblicata la scorsa settimana su La lancetta.

La revisione ha esaminato 12 studi di ricerca e 12 protocolli di studio proposti pubblicati nel 2020 e nel 2021 che hanno cercato di trovare modelli nei dati raccolti da dispositivi come Apple Watch, Fitbit e Whoop. La maggior parte di questi studi si è concentrata su persone che erano già risultate positive al COVID-19. I ricercatori hanno cercato modelli nei dati indossabili dei pochi giorni prima che una persona si ammalasse, piuttosto che seguire le persone sane e cercare di prevedere chi si sarebbe ammalato. Nessuno degli studi erano studi clinici rigorosi, hanno osservato gli autori di questo nuovo studio. Nessuna delle ricerche esistenti è stata testata per vedere se un dispositivo indossabile potrebbe effettivamente portare a un rilevamento precoce del COVID-19.

La maggior parte degli algoritmi costruiti per indovinare COVID-19 dai dati indossabili si sono concentrati principalmente sulla malattia sintomatica, ha rilevato lo studio. Quattro hanno cercato di rilevare un’infezione prima che una persona iniziasse a mostrare i sintomi, con successo variabile: sono stati in grado di rilevare tra il 20 e l’88% delle infezioni. I modelli sono diventati meno accurati più giorni prima hanno cercato di prevedere la malattia. “Le prove accumulate suggeriscono un compromesso tra l’accuratezza di un modello e la sua capacità di identificare l’infezione da SARS-CoV-2 prima dell’insorgenza dei sintomi”, hanno scritto gli autori della revisione. Ciò renderebbe anche i dispositivi meno utili come rilevatori di COVID-19: parte della promessa di questo tipo di strategia sta segnalando le persone che si ammalano abbastanza presto da poter essere testate e isolarsi prima che possano diffondere la malattia ad altri.

Ci sono buone prove che segnali fisiologici come cambiamenti della temperatura corporea, variabilità della frequenza cardiaca e altri parametri sono associati a qualcuno che ha una malattia. Ma ciò include altre malattie, non solo COVID-19, e la maggior parte degli studi in questa recensione non ha differenziato tra COVID-19 e cose come l’influenza. La ricerca condotta su Fitbit ha rilevato sovrapposizioni tra i dati sull’influenza e i dati su COVID-19, ha detto Conor Heneghan, direttore della ricerca di Fitbit Il confine l’anno scorso. “Il mio istinto è che sarà difficile distinguerli in modo affidabile”, ha detto.

Ci sono anche problemi di equità nell’utilizzo di dispositivi indossabili come rilevatori di COVID-19 o altri malattie, hanno scritto gli autori della nuova recensione. Gli studi inclusi nell’analisi avevano una scarsa diversità razziale, quindi non è chiaro se i modelli si sarebbero comportati altrettanto bene nelle popolazioni non bianche. Questo è ancora più preoccupante perché la ricerca mostra che i dispositivi indossabili spesso funzionano in modo diverso e meno accurato sulle tonalità della pelle più scure. E nessuno dei modelli valutati nella revisione ha tenuto conto del ciclo mestruale, anche se ci sono variazioni della temperatura corporea e altre variabili associate a diverse fasi del ciclo.

Nonostante i limiti della ricerca esistente, è ancora possibile che i dispositivi indossabili possano diventare un buon modo per tracciare e monitorare la malattia. C’è solo bisogno di una ricerca migliore per dimostrarlo e per capire il modo migliore per utilizzare i dispositivi in ​​queste situazioni. Gli esperti pensano che sarebbe comunque utile avere anche uno strumento di base che potrebbe avvisare qualcuno che potrebbe ammalarsi.

“È solo un avvertimento che qualcosa è fuori dal tuo range normale e potrebbe essere qualcosa da tenere d’occhio”, ha detto Jennifer Radin, un’epidemiologa della divisione di medicina digitale presso lo Scripps Research Translational Institute Il confine l’anno scorso.

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