La mamma della Florida incanala il dolore nella lotta contro i suicidi dei veterinari

Janos “John” Lutz aveva 19 anni quando si arruolò nel Corpo dei Marines dopo il liceo, con l’obiettivo di fare la sua parte per il suo paese all’indomani degli attacchi terroristici del 911.

Come sperava, è stato schierato in prima linea in Iraq.

Janine Lutz ricorda la prima volta che suo figlio l’ha chiamata dalla zona di guerra. Era solenne mentre le raccontava quello che aveva visto quel giorno: l’esplosione di un’autobomba.

“Siamo stati i primi ad arrivare sulla scena. Le parti del corpo erano ovunque”, ha detto il suo ragazzo, cauto mentre raccontava alcuni dettagli. Ha detto che stava bene, che tutto questo faceva parte del suo servizio. Adesso era un marine, e questo è ciò che fanno i marines.

Ma alla fine della telefonata, poco prima di riattaccare, improvvisamente abbassò la voce fino a diventare appena un sussurro, così piano che nessuno poteva sentirlo.

“Stai attento a ciò che desideri”, disse sottovoce.

Era il primo crepitio nella sua voce che avesse sentito da quando si era arruolato nell’esercito, un agghiacciante promemoria di quanto fosse diventato reale il desiderio di suo figlio.

Ma per quanto brutale sia stato il suo tempo in Iraq, non è stato nulla in confronto al suo prossimo incarico in Afghanistan, dove ha assistito al combattimento in una delle più grandi offensive militari della guerra. Fu durante quell’operazione, nel luglio 2009, che il suo migliore amico, Lance Cpl. Charles Sharp, è stato ucciso. Lutz e il secondo plotone dei suoi compagni Marines della Echo Company trascinarono il corpo di Sharp, sperando di portarlo all’elicottero medico, ma Sharp morì dissanguato tra le loro mani prima che potessero aiutarlo. Lutz vide molte più carneficine, di cui sua madre avrebbe appreso solo in seguito da alcuni dei marines con cui suo figlio prestava servizio.

Quando Lutz tornò negli Stati Uniti un anno dopo, fu tormentato dagli incubi e dal dolore per le ferite riportate in un’esplosione sul campo di battaglia. A Camp Lejeune, Carolina del Nord, gli è stato prescritto un assortimento di farmaci. Quando tornò a casa a Davie, in Florida, aveva cercato di uccidersi ed era dipendente dai farmaci ansiolitici.

Ha cercato di svezzarsi dalle droghe e, per un breve periodo, sembrava che fosse sulla strada della guarigione. Ma 18 mesi dopo, nel gennaio 2013, ha assunto un’overdose di morfina e un potente sedativo, lasciando un biglietto sulla porta della sua camera da letto che diceva “Non rianimare”.

Aveva 24 anni.

Circa 17 veterani al giorno si suicidano negli Stati Uniti. In Florida, 550 veterani sono morti per suicidio nel 2019, la statistica più recente disponibile dal Dipartimento per gli affari dei veterani della Florida.

Per Janine Lutz, la risposta sta nel fatto che i veterani si connettono con altri veterani nella loro comunità locale.

Ha fondato il Cpl. Fondazione Janos V. Lutz Live to Tell, che offre programmi per veterani con disturbo da stress post-traumatico. Ogni mese, organizza una riunione del capitolo Broward di “Buddies Up”, in cui i veterani e i primi soccorritori (che soffrono anche di PTSD) si aiutano a vicenda. Ha viaggiato per il paese in un camper organizzando riunioni simili e ha anche sviluppato un’app per i veterani per connettersi con altri veterani.

“Le persone pensano di avere un’idea di come siano la morte e la distruzione, ma finché non la vedi davvero, è un gioco completamente diverso”, ha detto.

“Questi veterani pensano che se si avvicinano sono deboli. No, allungando la mano, potresti salvare la persona a cui ti stai rivolgendo.

Il Dipartimento per gli affari dei veterani degli Stati Uniti ha lavorato per affrontare la crisi dei suicidi tra i veterani e i membri delle forze armate dalla fine degli anni 2000, quando i tassi hanno iniziato a salire.

L’epidemia ha portato il VA a provare nuovi approcci e persino a contattare esperti di tutto il mondo per trovare soluzioni. Tuttavia, molti veterani e le loro famiglie si chiedono come il VA tratti la sindrome da stress da combattimento post-traumatico e altre lesioni legate alla guerra.

“Quando Johnny è tornato a casa, non era la stessa persona. La guerra lo aveva cambiato. Non capivo cosa stesse succedendo perché ha seppellito tutto il suo trauma e la sua rabbia in una nebbia intorpidita di farmaci prescritti”, ha detto sua madre.

Fu solo dopo la morte di suo figlio che Janine venne a sapere che i medici VA stavano prescrivendo a suo figlio un cocktail di farmaci così comuni che i membri della comunità militare con cui aveva parlato erano venuti a chiamare la terapia “Zombie Dope”.

Una pillola lo ha aiutato a dormire. Un altro dolore alleviato. Un’altra pillola era per l’ansia. Un altro era per la sua depressione. Il VA ha prescritto benzodiazepine, che la sua cartella clinica indicava che non doveva avere. Uno dei sintomi di astinenza delle benzodiazepine è l’ideazione suicidaria.

“È solo criminale il modo in cui il VA dà ai nostri veterani una pillola per ogni sintomo. Per loro la risposta ai loro problemi è una pillola, invece di arrivare alla radice del problema. Elaboriamo ciò che hanno passato, l’inferno che hanno attraversato sul campo di battaglia, aiutali a elaborarlo attraverso altri combattenti di guerra, non con uno psichiatra che non ha mai visto la battaglia”.

Tra 1,9 e 3 milioni di soldati americani hanno prestato servizio in Iraq e Afghanistan, e molti di loro sono stati schierati più di una volta, secondo il Watson Institute della Brown University.

Innumerevoli soldati che sono tornati a casa dalla battaglia soffrono di quelle che sono conosciute come “ferite di guerra invisibili” o Disturbo Post-Traumatico da Stress (PTSD) e trauma cranico (TBI). I militari hanno lottato a lungo su come trattare questi disturbi cerebrali, soprattutto perché sono difficili da rilevare e diagnosticare. Molti soldati subiscono gli effetti psicologici senza rendersi conto di cosa stia causando i loro sintomi, che includono depressione, ansia e pensieri suicidi.

Gli studi dimostrano che la maggior parte delle persone con disturbo da stress post-traumatico che usano farmaci per il disturbo da stress post-traumatico risponde bene ai farmaci antidepressivi, se usati correttamente. I farmaci possono migliorare l’umore, aiutare i pazienti a far fronte allo stress e ridurre i sintomi del disturbo da stress post-traumatico.

Ma Cole Lyle, un veterano della Marina che ha prestato servizio in Afghanistan e che ora dirige Mission Roll Call, un gruppo di difesa dei veterani, ha affermato che i farmaci non dovrebbero essere l’obiettivo principale del trattamento dei veterani. L’agenzia ha dedicato troppo tempo a ciò che i suoi medici e clinici chiamano ricerca e trattamenti “basati sull’evidenza” che si concentrano principalmente su farmaci e psicoterapia, ha affermato.

Il VA “considera il problema del suicidio tra i veterinari come un problema di salute mentale, il che è un errore”, ha detto Lyle. “Guardarlo attraverso la lente della salute mentale lascia fuori tutti gli altri fattori che hanno portato il veterano ad arrivare a quel punto in primo luogo”.

Lyle sa cos’è la disperazione perché ha pensato di togliersi la vita.

“Nel 2014, al ritorno dalla guerra, non avevo un lavoro. Avevo una mancanza di scopo. Mi sono sentito solo”, ha detto. “È stato un punto basso della mia vita. Ma mi ha costretto a essere coinvolto nella politica e nella politica dei veterani “.

Ora Lyle lavora con i legislatori federali e statali facendo pressioni per conto dei problemi dei veterani, inclusa la prevenzione del suicidio. Ha viaggiato attraverso la Florida il mese scorso parlando con i veterani.

Ad aprile, i funzionari del VA hanno annunciato l’intenzione di designare più di 50 milioni di dollari in sovvenzioni per programmi di prevenzione del suicidio a gruppi della comunità e altre organizzazioni di base per aiutare i veterani.

Nel 2020, il Congresso ha approvato un ampio disegno di legge bipartisan volto a prevenire i suicidi dei veterani. Da allora, i finanziamenti per i programmi di prevenzione del suicidio sono aumentati costantemente da 206 milioni di dollari nel 2019 a 598 milioni di dollari nel 2022.

“Il modello tradizionale di medicare i veterani non è favorevole a garantire che la loro qualità di vita sia sostenuta e stabile”, ha affermato la rappresentante degli Stati Uniti Debbie Wasserman Schultz, un democratico della contea di Broward che presiede la sottocommissione per gli affari dei veterani della Camera. “Ora ci stiamo concentrando sui finanziamenti per l’intera salute, non solo per la medicina”.

Negli ultimi anni, lo stato della Florida ha anche reindirizzato parte dei suoi finanziamenti in programmi basati sulla comunità che sono in grado di raggiungere meglio i veterani che hanno PTSD e lesioni cerebrali.

“Ci stiamo allontanando dai farmaci e ora abbiamo altre terapie”, ha affermato Steve Murray, portavoce del Dipartimento per gli affari dei veterani della Florida. “Abbiamo trattamento con ossigeno iperbarico, guerrieri canini, terapia equina, terapia della sensibilità alla luce. Ora stiamo usando modi non tradizionali per affrontare il problema e c’è stato un certo successo in questo”.

Ma lui e altri riconoscono che molti veterani non si avvalgono dei programmi. I membri militari sono spesso riluttanti a cercare aiuto e storicamente c’è stata una sfiducia nei confronti del VA.

“Molti veterani con cui parlo non usano il VA e hanno percezioni negative del VA. Non c’è modo di contrastare queste percezioni: cercano di usare il VA ma sono frustrati dall’enorme quantità di comunicazioni solo per fissare un appuntamento”, ha detto Lyle.

In Florida, il governatore Ron DeSantis ha recentemente lanciato un programma di prevenzione del suicidio dei veterani e ha ampliato le opportunità di carriera e formazione per i membri delle forze armate. Tra le altre cose, lo stato ha dotato la sua hotline 211 di informazioni con veterani accreditati per aiutare altri veterani. Ogni contea dello stato ha anche un coordinatore per gli affari veterani e ogni centro medico VA ha un coordinatore per la prevenzione del suicidio che si occupa di sensibilizzazione.

Ma lo stato è vasto e molti veterani si ritirano in Florida da altri stati senza registrarsi per i benefici VA in Florida.

“La mia sensazione è che abbiamo ancora una crisi nello stato della Florida. Non sappiamo ancora chi siano tutti i veterani in Florida. Dobbiamo raggiungerli”, ha affermato Clara Reynolds, CEO e presidente del Crisis Center di Tampa, che fornisce finanziamenti per programmi di prevenzione del suicidio di veterani in tutta la Florida.

“Abbiamo alcune sacche molto alte di suicidi di veterani nello stato e stiamo tutti cercando di lavorare insieme come stato. Nessuna agenzia può farlo, ci vuole tutti noi che lavoriamo insieme per affrontarlo insieme”.

Anche il COVID-19 ha rallentato la diffusione, anche se non si è fermato del tutto, ha affermato Murray, un tenente colonnello in pensione dell’aeronautica americana che ha lavorato per l’ufficio per gli affari dei veterani dello stato per 16 anni. Alcune terapie vengono ancora offerte a distanza attraverso la telemedicina, che ha collegato i veterani nelle aree più rurali dello stato ai programmi, ha aggiunto.

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