Il tennis supera gli sport femminili, eppure lotta ancora per il piede

Perché ai vertici c’è spazio per un solo sport femminile?

Ci dirigiamo ora verso l’ultimo fine settimana degli Open di Francia, una vetrina per due finali di singolare piene di suspense. La partita del campionato femminile di Parigi vedrà la partecipazione di due giocatrici pronte a impegnarsi in una lunga lotta per la supremazia del tennis femminile.

Iga Swiatek, una campionessa polacca di 21 anni che ha vinto questo torneo nel 2020, gioca una forma di tennis pulito e spietato che la vede sul punto di vincere 35 partite consecutive.

Ad ostacolarla ci sarà la diciottenne americana Coco Gauff, l’effervescente prodigio che potrebbe, in effetti, essere troppo affermato per essere considerato più un prodigio. Fare la finale di un torneo importante, rendendolo audacemente e senza scusarsi, marchia Gauff come una forza duratura e considerevole.

Gauff e Swiatek fanno le loro offerte per la storia sabato. Il match per la finale maschile deve ancora essere deciso, ma si gioca domenica. Si prevede che entrambe le partite attireranno l’attenzione del pubblico massiccia e quasi uguale, ma il tennis femminile deve comunque impegnarsi in una lotta per la correttezza. L’abbiamo visto svolgersi di nuovo sulla terra rossa al Roland Garros nelle ultime due settimane (ne parleremo più avanti). Tuttavia, il tennis professionistico stabilisce lo standard di popolarità e vitalità negli sport femminili, e non è nemmeno vicino.

Grazie alla lotta per l’equità guidata da leggende come Althea Gibson, le sorelle Williams e Billie Jean King, il gioco professionistico femminile gioca costantemente davanti a un pubblico gremito e avido. Le loro finali spesso attirano più spettatori di quelle maschili negli eventi più importanti. Fuori dal campo, i migliori giocatori sono l’approvazione e l’oro dei social media. Nei quattro tornei del Grande Slam, hanno guadagnato lo stesso premio in denaro dal 2007. O Gauff o Swiatek se ne andranno con ben 2,4 milioni di dollari.

Ogni grande campionato di tennis offre la possibilità di chiedersi perché altri sport femminili non condividono lo stesso livello di successo.

Il golf professionistico si avvicina di più, ma non ce l’ha. Né il calcio di successo.

Nonostante le recenti incursioni abbiano assicurato la parità di retribuzione per le squadre nazionali maschili e femminili degli Stati Uniti, il gioco femminile è per lo più nell’ombra tranne che durante la Coppa del Mondo.

L’interesse cresce per sport come la ginnastica, il pattinaggio artistico, il nuoto e lo sci quando arrivano le Olimpiadi, ma quando i Giochi finiscono, svanisce sempre.

La popolarità del basket femminile è in crescita, in particolare a livello universitario. Tuttavia, nei ranghi professionisti, la lotta per il rispetto sembra che si trascinerà per anni. La scorsa settimana, quando ho scritto un articolo su un’ex star di una delle migliori squadre del college che lotta per realizzare il suo sogno di attaccarsi a una squadra della WNBA, le risposte sono state tipiche.

Il basket femminile, ha detto una lettrice, “è solo un grande sbadiglio”. Una vecchia conoscenza ha chiamato per dare una battuta standard: “Le donne non possono schiacciare, quindi non sto guardando”.

L’idea che le atlete debbano esibirsi esattamente come gli uomini per essere prese sul serio non ha senso. Dovremmo essere in grado di godere e apprezzare entrambi in base ai loro meriti. Il tennis è l’esempio migliore. Le tenniste non colpiscono con il potere dei migliori professionisti. Non colpiscono con la stessa quantità di rotazione strabiliante. Non corrono così velocemente. Sulle spese generali e sui salti di rovescio a due mani, non saltano così in alto.

Eppure il tour femminile è più che valido.

Perché gli altri sport non possono?

Non ci sono risposte semplici che spieghino la preminenza del tennis.

Il fatto che sia gli uomini che le donne condividano la gloria a Wimbledon e agli Open di Francia, Stati Uniti e Australia aggiunge sicuramente prestigio e lustro al gioco femminile.

Viviamo ancora in un mondo in cui donne forti e potenti che rompono gli schemi lottano per essere accettate. Si consideri la WNBA, ricca di donne schiette, la maggioranza delle quali nere, che hanno mostrato una volontà comune di assumere posizioni aggressive per i diritti LGBTQ, la libertà riproduttiva e la politica. Come pensi che vada giù in molti angoli d’America e del mondo?

Sì, il tennis ha spesso alcuni giocatori schietti disposti a lottare pubblicamente contro il potere. Nell’era moderna del gioco, Venus e Serena Williams lo hanno fatto semplicemente presentandosi e dominando. Naomi Osaka ha infranto le regole con le sue maschere per protestare per i diritti dei neri. Ma la stragrande maggioranza delle donne nel tennis indossa il loro potere significativo in silenzio, dietro le quinte e in un modo che non sconvolge eccessivamente lo status quo dominato dagli uomini. Pensare che questo non sia un fattore nella popolarità del tour professionistico sarebbe sciocco.

Gli uomini, ovviamente, hanno formato le loro leghe più importanti decenni prima dell’età dell’emancipazione femminile. La Major League Baseball fa risalire il suo lignaggio al 1876. La NFL al 1920. La NWSL, per fare un confronto, si è formata nel 2012 e la WNBA nel 1997. Per decenni, gli uomini hanno risucchiato tutto l’ossigeno e le stelle dei più grandi sport professionistici sono state adorate icone. La televisione e la radio hanno dorato i loro giochi: la miracolosa presa al centro del campo di Willie Mays nelle World Series del 1954; Johnny Unitas ha guidato i Baltimore Colts oltre i Giants nel campionato NFL nel 1958; l’annunciatore dei Boston Celtics, Johnny Most, gridando: “Havlicek ha rubato la palla!” nel 1965.

Attraverso il potere duraturo della radio e della televisione, questi e innumerevoli altri momenti di grandezza sono rimasti impressi per sempre nella memoria. Non includevano le donne.

Il tempo cambia tutto, per quanto lentamente.

La “Battle of the Sexes” del 1973 – Il re contro lo sciovinista Bobby Riggs – diede un tono nuovo e duraturo. La loro partita ha attirato 90 milioni di telespettatori, rendendolo uno degli spettacoli sportivi più seguiti di allora o da allora, e contribuendo a lanciare il tennis femminile verso vette un tempo impensabili.

Ma lo sparring non finisce. Agli Open di Francia nelle ultime due settimane, gli organizzatori hanno organizzato sessioni notturne che hanno caratterizzato quella che hanno definito la partita del giorno. Dieci sono stati giocati. Solo una era una partita femminile.

Parla di complicato. La polemica sulla programmazione è iniziata quando, tra tutte, Amélie Mauresmo, direttrice del torneo ed ex giocatrice di alto livello, ha detto di aver impostato il programma notturno perché il gioco maschile ha avuto più “appeal” di quello femminile in questo momento.

Quindi ciò significa che Swiatek, la testa di serie e un passato campione del Paris con una monumentale serie di vittorie, non era abbastanza attraente. Gauff non era abbastanza attraente. Lo stesso vale per la quattro volte campionessa maggiore Osaka, o per le giovani e carismatiche finaliste degli US Open dell’anno scorso, Leylah Fernandez ed Emma Raducanu. Nessuno ha preso l’argilla di notte.

Più le cose cambiano, più le cose rimangono le stesse.

Le giocatrici e i mediatori di potere nel tennis femminile devono essere sempre vigili, ma hanno un vantaggio sorprendente: le loro controversie, le loro lotte da prendere sul serio e le loro partite di campionato si svolgono sui più grandi palcoscenici davanti allo sguardo del mondo.

Ma perché il tennis femminile deve essere solo?

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