Facile da trascurare, Payton Pritchard non è troppo piccolo per i grandi momenti dei Celtics

È stato uno dei momenti più divertenti dei playoff NBA.

Durante Gara 2 delle finali della Eastern Conference, la guardia di riserva dei Boston Celtics Payton Pritchard è andata a finire contro Tyler Herro dei Miami Heat e colpire un ponticello corto. Pritchard ha quindi messo una mano vicino al pavimento, una provocazione NBA comune per significare che un difensore è troppo piccolo per proteggere la provocazione.

Pritchard è alto poco più di sei piedi ed è, in quasi tutte le situazioni NBA, il giocatore più piccolo in campo. Herro è quattro pollici più alto di lui.

“Il gioco è competitivo, quindi voglio dire che ci saranno sempre dei litigi qua e là,” Pritchard è rimasto impassibile in una recente intervista.

Di solito, Pritchard è sul lato ricevente di quelle battute.

“Se lo dai, devi prenderlo anche tu”, ha detto.

Pritchard, guardia del secondo anno, è stato spesso considerato troppo piccolo, al punto che all’Università dell’Oregon, a volte veniva scambiato per il team manager.

“Vado là fuori e cerco a prescindere. Non importa per me”, ha detto Pritchard. “Sapranno il mio nome dopo la partita.”

Certamente lo fanno ora. Pritchard, 24 anni, ha avuto i suoi momenti da capocannoniere dalla panchina durante i playoff. Durante Gara 1 delle finali NBA contro il Golden State giovedì, Pritchard ha contribuito a stimolare la rimonta di Boston nel quarto quarto con 5 punti e 4 rimbalzi in otto minuti. Durante quegli otto minuti, i Celtics hanno superato il Golden State di 18 punti.

Il suo miglior successo post-stagionale è stato contro i Miami Heat nelle finali della Eastern Conference. Pritchard ha raggiunto la doppia cifra nel punteggio in tre delle prime quattro partite. In Gara 4, Pritchard ha segnato 14 punti, 11 dei quali nel quarto quarto, spegnendo ogni speranza di una rimonta degli Heat.

L’allenatore di Boston Ime Udoka lo ha usato sporadicamente, in parte perché le dimensioni di Pritchard lo rendono un bersaglio facile in difesa. Nelle ultime tre partite della serie dei Celtics contro gli Heat, Pritchard ha giocato solo 12 minuti combinati e non ha segnato.

Ha anche lottato contro i Milwaukee Bucks nelle semifinali della Eastern Conference, ma nella decisiva Gara 7 ha segnato 14 punti e poi ha regalato un altro momento virale. Nel quarto quarto, Pritchard ha segnato una tripla che ha portato i Celtics a quota 20. Pritchard si è girato verso la panchina di Boston e ha urlato: “È quello che faccio!”

Damon Stoudamire, assistente allenatore dei Celtics, sa bene cosa vuol dire essere il giocatore più piccolo in campo. Il suo soprannome durante una carriera di 13 anni nella NBA era Mighty Mouse perché era alto meno di 6 piedi.

“Quel tipo di momenti che catturi davanti alla telecamera, nessuno ci pensa davvero”, ha detto della tripla di Pritchard contro i Bucks. “Ma amico, è molto costruito”, ha detto.

Ha aggiunto: “Quello è solo lui che mostra emozione lì per il momento perché ha finalmente ottenuto la sua opportunità. Voglio dire, la gente dimentica: in realtà non ha giocato la prima metà della stagione”.

I Celtics hanno selezionato Pritchard, che è di West Linn, Oregon, con la 26a scelta del draft 2020 dopo la sua carriera universitaria di quattro anni in Oregon, dove è stato una prima squadra tutta americana e ha aiutato il programma a raggiungere le Final Four del torneo NCAA.

Per inciso, Pritchard è stata una delle migliori guardie a lasciare l’Oregon dai tempi di Stoudamire, un nativo di Portland che Pritchard conosce da quando era un ragazzo. Come Stoudamire, Pritchard era noto per la sua abilità nel segnare, capacità di tiro e suprema sicurezza.

“Quando sono entrato in NBA, ero il più pronto NBA in quel momento per entrare e giocare subito,” ha detto Pritchard.

Ha avuto un buon anno da rookie, nonostante abbia dovuto giocare dietro guardie più affermate come Marcus Smart, Jeff Teague e Kemba Walker. In 66 partite, Pritchard ha segnato una media di 7,7 punti a partita e ha tirato il 41,1% da 3 in 19,2 minuti a partita.

Ma questa stagione è stata turbolenta. Nel primo tempo, Pritchard è stato ancora una volta sepolto nella classifica delle profondità. Quando ha giocato, non poteva colpire i colpi. È apparso in 71 delle 82 partite di questa stagione. Nei primi 49, Pritchard ha tirato solo il 37,8 percento dal campo e stava giocando solo 12,3 minuti a partita, in calo rispetto al suo anno da rookie.

Certe notti non suonava affatto. Ha detto che era “molto frustrante”.

Stoudamire lo ha descritto come “faticoso mentalmente” su Pritchard.

“Per tutta la sua vita, è stato un punto focale della maggior parte delle squadre”, ha detto Stoudamire. “Ora non può nemmeno scendere dalla panchina. Non sa davvero perché. Come staff, abbiamo cercato di fare del nostro meglio per parlare con lui. Come gli ho detto, non ha niente a che fare con te. In realtà sono solo i numeri”.

Ciò ha portato ad alcune conversazioni difficili tra Udoka, anche lui originario dell’Oregon, e Pritchard. I due hanno anche avuto una relazione che risale alla giovinezza di Pritchard.

Gli ho chiesto a un certo punto se mi avesse mai visto suonare qui. Sono abbastanza bravo per giocare?” ha detto Pritchard. “Ho creduto in me stesso. Sono sempre stato abbastanza bravo. Ma è questa la misura giusta? Mi ha solo rassicurato e la scadenza commerciale è arrivata. E poi è arrivata l’occasione”.

Tra una raffica di mosse alla scadenza, i Celtics hanno scambiato due guardie veterane che avevano giocato davanti a Pritchard – Dennis Schröder e Josh Richardson – e hanno riportato la retroguardia Derrick White dai San Antonio Spurs. All’improvviso, le cose iniziarono a scattare per Pritchard.

Dopo la pausa All-Star, ha avuto il miglior periodo della sua carriera, con una media di 9,6 punti a partita con il 50,3% di tiri in 22 partite. È stato uno dei migliori tiratori da 3 punti del campionato in quel periodo con il 47,3%. Ha giocato abbastanza bene che nei playoff Udoka a volte si è fidato di lui per giocare minuti cruciali in partite serrate, anche contro una squadra di talento dei Nets al primo turno e ora contro Golden State in finale.

Se Pritchard vuole avere successo a lungo termine, dovrà trovare un modo per superare le sue lotte difensive. In particolare nella serie Bucks, Pritchard a volte si è trovato in una situazione uno contro uno con Giannis Antetokounmpo di 6 piedi-11. Improbabile, Pritchard di tanto in tanto avrebbe resistito. Ma per ora, la sparatoria di Pritchard è ciò che lo tiene a terra. La stragrande maggioranza dei suoi colpi sono 3 secondi. In 19 partite di post-stagione, ha tirato il 46,5% dal campo e il 37,7% da 3.

Durante questi playoff, le sue grandi partite sono sempre state partite in cui ci siamo allontanati a causa dei suoi tiri di slancio”, ha detto Stoudamire.

La sua apparizione – o ricomparsa come produttore di pallini – non è sorprendente per Pritchard. Come potrebbe dire: dopotutto è quello che fa.

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