Ax-1 si sgancia dalla stazione spaziale dopo un soggiorno prolungato

WASHINGTON — Un Crew Dragon è stato sganciato dalla Stazione Spaziale Internazionale il 24 aprile con a bordo quattro astronauti privati ​​che hanno trascorso quasi il doppio del tempo sulla stazione come inizialmente previsto.

La navicella spaziale Crew Dragon Endeavour si è sganciata dalla stazione alle 21:10 a est. Lo sgancio determina uno splashdown al largo della costa della Florida previsto per le 13:06 orientale del 25 aprile. Sebbene SpaceX abbia diversi potenziali siti di atterraggio tra cui scegliere, la NASA ha affermato che il sito principale si trova nell’Oceano Atlantico al largo di Jacksonville.

“Grazie ancora una volta per tutto il supporto in questa fantastica avventura che abbiamo avuto, ancora più lunga ed eccitante di quanto pensassimo”, ha detto Michael López-Alegría, comandante della navicella spaziale Crew Dragon, ai controllori della stazione spaziale una volta che la navicella spaziale ha lasciato il in prossimità della ISS poco dopo lo sgancio.

Lo sgancio segna la fase finale della missione Ax-1 di Axiom Space, iniziata con un lancio l’8 aprile su un Falcon 9 dal Kennedy Space Center. La missione, la prima missione astronautica privata di una navicella spaziale statunitense sulla ISS, è comandata da López-Alegría, un ex astronauta della NASA, con tre clienti: Larry Connor, Eytan Stibbe e Mark Pathy.

Endeavour ha attraccato alla ISS il 9 aprile per quello che originariamente era stato fatturato come un soggiorno di otto giorni. Tuttavia, il veicolo spaziale ha trascorso più di 15 giorni alla stazione, la sua partenza è stata ritardata principalmente dal maltempo in luoghi di atterraggio. Né la NASA né Axiom Space hanno elaborato criteri meteorologici specifici, come i venti o le condizioni delle onde, che impedivano uno splashdown, a parte i “venti marginalmente forti” che hanno ritardato lo sgancio dal 23 aprile al 24 aprile.

La permanenza prolungata non ha influito materialmente sulle operazioni della stazione. “La pianificazione della missione NASA e Axiom si è preparata per la possibilità di trascorrere più tempo in stazione per gli astronauti privati ​​e ci sono disposizioni sufficienti per tutti gli 11 membri dell’equipaggio a bordo della stazione spaziale”, ha affermato l’agenzia in un post sul blog del 20 aprile.

Ha sollevato interrogativi, tuttavia, sul fatto che sarebbe costato più denaro ad Axiom e ai suoi clienti astronauti privati. “L’accordo tra la NASA e Axiom ha consentito la possibilità di giorni extra”, ha detto il 24 aprile a SpaceNews il portavoce di Axiom Dakota Orlando, ma non ha risposto alle domande sui dettagli di tale accordo.

La portavoce della NASA Stephanie Schierholz ha dichiarato il 24 aprile che l’accordo includeva un “equilibrio equo” per coprire i ritardi. “Sapendo che gli obiettivi della missione della Stazione Spaziale Internazionale come la passeggiata spaziale russa condotta di recente o le sfide meteorologiche potrebbero comportare uno sgancio ritardato, la NASA ha negoziato il contratto con una strategia che non richiede il rimborso per ulteriori ritardi di sgancio”, ha affermato.

Il tempo aggiuntivo sulla stazione non è andato sprecato. I quattro astronauti privati ​​avevano “un fitto programma di ricerca”, ha detto Orlando, lavorando a volte 14 ore al giorno. “Con il ritardo, hanno continuato a lavorare su questi progetti di ricerca e sensibilizzazione a un ritmo più lento, con tempo aggiuntivo per godersi la vista del pianeta blu”.

Prima del lancio, i dirigenti di Axiom hanno sottolineato la ricerca che avrebbero svolto sulle visite turistiche offerte dalla stazione. “Non sono lassù per mettere il naso sulla finestra. Stanno davvero andando lassù per fare ricerche significative”, ha affermato Michael Suffredini, presidente e amministratore delegato di Axiom Space, in un briefing sulla missione a febbraio.

Lo sgancio non è stato influenzato da una manovra della ISS il 23 aprile. Il veicolo spaziale Progress MS-18 attraccato al segmento russo della stazione ha sparato con i suoi propulsori per 10 minuti e 23 secondi per aumentare l’orbita della stazione di circa due chilometri. La NASA ha pubblicizzato la manovra come una manovra che “ottimizza la fase per i futuri veicoli in visita in arrivo alla stazione”, ma è stata originariamente descritta come una manovra per evitare un pezzo di detriti che si prevede si avvicinerà alla stazione.

Il portavoce della NASA Gary Jordan ha affermato che mentre i controllori di volo stavano tracciando una potenziale congiunzione, o avvicinamento ravvicinato, di detriti alla stazione, “la congiunzione è diventata verde” o non rappresentava più una minaccia. “Le squadre di controllo di volo hanno deciso di procedere con un rilancio nominale”, ha affermato.

I detriti in questione, ha detto Jordan, erano un oggetto con un ID NORAD di 51157, ed è uno degli oltre mille pezzi di detriti tracciati creati dalla dimostrazione russa di armi antisatelliti nel novembre 2021 che ha distrutto un satellite russo defunto, Cosmos 1408.

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