Avremmo dovuto vedere il vaiolo delle scimmie in arrivo

Quasi cinque anni prima che un insolito gruppo di casi di vaiolo delle scimmie nel Regno Unito allarmasse il mondo, i medici stavano affrontando un insolito gruppo di vaiolo delle scimmie in un altro paese inaspettato: la Nigeria. Il virus è endemico dell’Africa centrale, ma la Nigeria, molto a ovest, non registrava un caso di vaiolo delle scimmie dal 1978. Quando un bambino di 11 anni si è presentato con lesioni cutanee nel settembre 2017, i medici sospettavano per la prima volta la varicella. Ma no, i test hanno indicato il vaiolo delle scimmie molto più insolito. Dal 2017 al 2022, la Nigeria ha poi riscontrato più di 500 casi confermati di vaiolo delle scimmie. All’improvviso, a quanto pareva, il virus aveva iniziato a diffondersi in un posto nuovo.

Anche in Nigeria, i medici hanno prima raccolto indizi di un nuovo schema che si sarebbe ripetuto in tutto il mondo. Molti dei pazienti erano uomini e molti avevano lesioni genitali, suggerendo la trasmissione attraverso il contatto sessuale. Quattro anni dopo, molti dei casi in Europa e nelle Americhe riguardano anche gli uomini e sono caratterizzati anche da lesioni genitali. “Mi sembra un déjà vu”, afferma Dimie Ogoina, medico del Niger Delta University Teaching Hospital, che ha curato il primo e molti successivi casi di vaiolo delle scimmie in Nigeria nel 2017. Si sapeva che il virus si diffondeva attraverso goccioline e qualsiasi tipo di contatto fisico con piaghe e croste infettive, ma il sesso, in particolare, non era mai stato in cima alla lista dei rischi di trasmissione. (I casi passati erano solitamente collegati al contatto con animali selvatici o al contatto domestico.) Il modello insolito e le dimensioni insolite dell’epidemia in Nigeria avrebbero dovuto essere un segnale che qualcosa era cambiato per il vaiolo delle scimmie. Ma il mondo l’ha ignorato fino a troppo tardi e un’epidemia globale è ora ben avviata.

“Quello che è successo nel 2017 in Nigeria è stato assolutamente un segnale di avvertimento”, afferma Anne Rimoin, epidemiologa dell’UCLA che ha studiato il virus. Ma finché il vaiolo delle scimmie è rimasto in Africa, la malattia ha ricevuto poca attenzione. Il Regno Unito, Singapore e Israele hanno raccolto casi occasionali legati ai viaggi in Nigeria nel 2018 e nel 2019. “È possibile che ci siano state molte importazioni perse”, afferma Rimoin, che ha seminato la trasmissione locale che ora viene finalmente rilevata. Il percorso esatto che il virus ha intrapreso nel mondo è sconosciuto, ma i genomi dei virus sequenziati finora dall’Europa e dagli Stati Uniti sono più strettamente correlati a quelli legati all’epidemia in Nigeria.

In effetti, un’analisi genetica preliminare degli scienziati dell’Università di Edimburgo suggerisce che l’evoluzione di questo lignaggio del vaiolo delle scimmie è improvvisamente accelerata tra il 2017 e il 2022. I poxvirus tendono ad accumulare mutazioni a un ritmo abbastanza lento di una o due all’anno, ma i genomi dal 2022 hanno ben 47 mutazioni. Curiosamente, quasi tutte le modifiche al codice genetico vanno da TC a TT o da GA ad AA. È improbabile che ciò sia avvenuto a causa di un errore di copia casuale; invece assomiglia alla firma di un meccanismo del sistema immunitario, presente sia negli esseri umani che negli animali, che introduce mutazioni nel tentativo di disabilitare il virus. Questa firma è presente in molti virus comuni, tra cui SARS-CoV-2, osserva Nicolas Gillet, un biologo dell’Università di Namur che ha studiato questo meccanismo di difesa. Puoi pensare alla maggior parte delle mutazioni come a “cicatrici” dovute alla lotta con il sistema immunitario dell’ospite, afferma Richard Neher, biologo dell’Università di Basilea, anche se è impossibile dire se qualcuna possa anche essere adattativa. In ogni caso, il vaiolo delle scimmie sembra aver trovato un nuovo ospite dal 2017: o direttamente l’uomo o un altro animale che poi ha diffuso il virus all’uomo.

La mancanza di attenzione al vaiolo delle scimmie significa che le domande di base, come quale animale o animali hanno effettivamente diffuso il virus, rimangono senza risposta. Nonostante il nome, il vaiolo delle scimmie si trova più comunemente nei roditori, sebbene possa infettare un’ampia gamma di specie, inclusi primati e conigli. Quando si tratta del serbatoio naturale degli animali del virus, “non lo sappiamo”, afferma Boghuma Titanji, un medico di malattie infettive presso Emory. Oltre all’epidemia in Nigeria iniziata nel 2017, un focolaio separato di una forma più grave di vaiolo delle scimmie si è intensificato nella Repubblica Democratica del Congo, dove il virus circola da tempo. Il Congo ha visto 1.200 casi e 58 morti solo quest’anno.

Solo ora, con alcune centinaia di casi al di fuori dell’Africa, in particolare nei paesi ricchi, “vediamo uno spostamento dell’attenzione”, afferma Titanji. I precedenti investimenti nella ricerca avrebbero potuto identificare strategie per prevenire gli spillover da un giacimento prima che si verificassero. E ora, gli scienziati di tutto il mondo si stanno arrampicando per comprendere l’intera gamma della trasmissione e dei sintomi del vaiolo delle scimmie nel mezzo di un’epidemia globale. “Avremmo potuto farlo molto prima e in modo più preventivo”, dice.

“La maggior parte delle nostre informazioni sull’epidemiologia e la presentazione clinica [comes from] i primi anni ’80,” dice Rimoin. Il vaiolo delle scimmie era di particolare interesse allora perché i medici temevano che potesse diffondersi in seguito all’eradicazione del suo parente più grave, il vaiolo. Da allora, tuttavia, il vaiolo delle scimmie è stato “trascurato deplorevolmente”, afferma David Heymann, epidemiologo della London School of Hygiene and Tropical Medicine che ha studiato il virus in Congo. Ha spuntato un elenco di domande di base a cui vorrebbe vedere risposta: “Cosa fa questo virus nelle persone immunocompromesse? Esiste una forma asintomatica di infezione? Quella forma asintomatica si trasmette agli altri? Viene trasmesso dai fomiti quando starnutisci o tossisci? Cose del genere non sono note”.

In particolare, Heymann osserva che il clade più mite del virus dell’Africa occidentale in Nigeria e ora in tutto il mondo potrebbe comportarsi in modo diverso rispetto a quello più grave e leggermente meglio caratterizzato che si trova in Congo. La sua relativa mitezza potrebbe averla aiutata a diffondersi, perché le persone molto malate hanno meno probabilità di viaggiare. Non tutti coloro che sono stati infettati dal clade dell’Africa occidentale sembrano avere un’eruzione cutanea generalizzata normalmente associata al virus, aggiunge Heymann. E la possibilità di trasmissione sessuale non è completamente compresa. Le piaghe da vaiolo delle scimmie possono verificarsi in molte parti del corpo, quindi la loro comparsa nell’area genitale potrebbe essere iniziata come un evento casuale che gli ha poi permesso di diffondersi attraverso il contatto fisico durante il sesso. Tuttavia, non è noto se il virus si diffonda anche attraverso lo sperma o i fluidi vaginali. Tali studi non erano stati condotti, anche se l’epidemia in Nigeria del 2017 aveva già accennato al ruolo della trasmissione durante il sesso.

Poiché il vaiolo delle scimmie è diventato globale, i pazienti in Europa e Nord America stanno assumendo farmaci antivirali. Agli operatori sanitari e ai contatti stretti dei pazienti vengono offerti vaccini. Ma nel suo ospedale in Nigeria, dice Ogoina, i medici non hanno mai avuto farmaci o vaccini antivirali. Tutto quello che avevano per i pazienti con vaiolo delle scimmie erano cure di supporto. Inoltre, i numeri dei casi sono probabilmente sottostimati in questo momento. “Dobbiamo intensificare la sorveglianza”, afferma, sottolineando la necessità di più laboratori in grado di diagnosticare il virus, indagini sugli anticorpi per studiarne la prevalenza e il monitoraggio di potenziali portatori di animali.

I paesi dell’Europa e del Nord America potrebbero essere in grado di domare i loro focolai di vaiolo delle scimmie. Ma “un’infezione ovunque è potenzialmente un’infezione ovunque”, afferma Rimoin. Finché il vaiolo delle scimmie circola in Africa, continuerà a seminare casi altrove. E continuerà a far ammalare e uccidere le persone in Africa. I primi segnali di allarme per il vaiolo delle scimmie erano sempre presenti e dovrebbero essere ormai irriconoscibili.

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